Clases medias: unas suben y otras bajan

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A nivel global, hay un ascenso de las clases medias, sobre todo en Asia Oriental. ¿Llevará a la democratización de esas sociedades? Demasiado automatismo. Claro que a la vez están cayendo las clases medias, o al menos una parte de ellas, en las sociedades ricas –una tendencia agravada con la crisis- , lo que puede acabar repercutiendo sobre el apoyo a la democracia en estos países.

Según BBVA Research, en un fenómeno fast track que es reciente, marcadamente desde principios del siglo, 660 millones de personas en el mundo se han incorporado entre 2000 y 2010 a los primeros niveles de las clases medias, y pueden llegar a ser ya 900 millones solo en Asia Oriental, lo que conlleva un importante cambio en las pautas de consumo. ¿Será sostenible, o tendrán las sociedades opulentas que cambiar también sus hábitos?

Branko Milanovic ha creado un banco de datos en el Banco Mundial de encuestas de  hogares que por primera vez permite comparar lo que ha pasado entre 1988 y 2008 (antes de la crisis) en más de 120 países, y ver realmente quiénes han sido los ganadores y los perdedores de la globalización.

Ganadores de la globalización lo son casi todos. Y sobre todo, el 1% -y hasta el 5%- más rico de cada país, lo que suma unos 60 millones de habitantes.  Aunque se ha reducido en número, ha perdido el 5% más pobre. Y –esto es lo más original de estas conclusiones- ha perdido ese 20% de clase media alta, justo por debajo de los muy ricos, o por lo menos no ha ganado, pues ha visto sus ingresos estancarse o disminuir. Es decir, que la perdedora, de momento, sería la clase media alta global, sobre todo en los antiguos países comunistas, América Latina y el mundo post-industrial o rico. Son ellos, según Milanovic, los que más alimentan el descontento –que se puede transformar en resentimiento político-  en las sociedades ricas. Los dos tercios que le siguen sí han mejorado a escala global y se presentan ahora como aspirantes a clase media global.

No todos los expertos, sin embargo, lo ven igual, y menos con la crisis. Así, incluso si la economía del Reino Unido creciera entre 2015 y 2020 a un 2,5% anual, lo cual ya es optimista, y sin más recortes, los hogares con ingresos medios y bajos perderían entre un 3 y un 15% (además de lo ya perdido en lo que va de crisis). Para los que aprecian una caída relativamente general de las clases medias en EE UU (lo que se puede ampliar a Europa), como David Autor del MIT, hay dos factores esenciales que han influido en esta tendencia: el comercio (que ha hecho que muchos empleos se marcharan –pero algunos pueden estar volviendo en una suerte de reindustrialización no solo en EE UU-) y la tecnología que ha hecho bajar los ingresos de muchos empleos más que perder puestos de trabajo. Es decir, un factor ha llevado a menos empleos –del orden de 15 a 20% en EE UU- mientras el otro, la tecnología, ha hecho bajar los salarios y aumentado la polarización entre los más ricos y la clase media. Como insiste Autor, citado en una magnífica columna de Chrystia Freeland en Reuters, estos procesos se ven de forma muy diferente si se trabaja para una empresa (se pierde) que si posees o eres accionistas de una empresa (se gana). El caso es que entre unos empleos altamente remunerados por arriba y otros mal pagados por abajo, el medio, las clases medias, se está vaciando y es la espina dorsal de nuestras sociedades, con consecuencias políticas y sociales que pueden resultar preocupantes.

Obama en su discurso del estado de la Unión habló de la necesidad de que el capitalismo funcione para las clases medias, un discurso que pocos se atreven a mantener en Europa. Y sin embargo ese es un tema de nuestro tiempo en el mundo rico, o post industrial: el creciente divorcio entre capitalismo y democracia, si ambos no cambian.

Nota: BBVA Research define, según el PIB por habitante medido en Paridad de Poder de Compra, las siguientes categoría: Pobres: 1.000 dólares anuales; ingresos bajos: 1.000 a 5.000; clases medias bajas: 5.000 a 15.000; clases medias-medias: 15.000 a 25.000; clase media alta: 25.000 a 40.000; y ricos u opulentos: más de 40.000.

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